Οι χρυσές τίγρεις, γνωστές και ως τίγρεις φράουλα, δεν είναι υποείδος, αλλά αποτέλεσμα μίας γενετικής μετάλλαξης που αλλάζει το χρώμα της γούνας τους.

Όταν ο ξεναγός και φωτογράφος άγριας ζωής Gaurav Ramnarayanan ξεκίνησε για σαφάρι το βράδυ της 24ης Ιανουαρίου 2024, δεν έψαχνε για τίγρεις.

Ο 25χρονος ηγείτο μιας ιδιωτικής ξενάγησης στο μνημείο παγκόσμιας κληρονομιάς της UNESCO, το Εθνικό Πάρκο Kaziranga, ένα καταφύγιο άγριας ζωής 430 τετραγωνικών χιλιομέτρων στο βορειοανατολικό κρατίδιο Assam της Ινδίας.

Αν και στην περιοχή ζει ένας μεγάλος αριθμός τίγρεων, οι θεάσεις τους είναι σπάνιες και το πάρκο είναι περισσότερο γνωστό για την υπόλοιπη άγρια ζωή του, όπως είναι τα πολύχρωμα είδη πουλιών και οι ινδικοί ρινόκεροι. Ακριβώς αυτά τα άγρια ζώα αναζητούσαν και οι επισκέπτες του πάρκου εκείνο το βράδυ.

Καθισμένοι στο τζιπ του σαφάρι αργά το απόγευμα, η ομάδα άκουσε ξαφνικά τον χαρακτηριστικό ήχο ενός ελαφιού που έβλεπε τον θηρευτή του. Ο Ramnarayanan άρχισε να οδηγεί προς το έλαφι, μέχρι που σταμάτησε σε μία γωνία. Εκεί, σε απόσταση περίπου 700 μέτρων, υπήρχε μία τίγρη στο δρόμο.

«Αρχικά, όταν την είδα, φαινόταν πολύ λευκή και δεν έμοιαζε με κανονική τίγρη» είπε ο Ramnarayanan. «Έχω δει αρκετές τίγρεις για να καταλάβω με την πρώτη ματιά ότι αυτή δεν ήταν κανονική».

Οι υποψίες του αποδείχθηκαν σωστές όταν κοίταξε την τίγρη μέσα από τον φακό της φωτογραφικής του μηχανής. Οι ξανθές ρίγες μαρτυρούσαν πως επρόκειτο για μία σπάνια χρυσή τίγρη.

Ο Ramnarayanan ανέβασε τη φωτογραφία στο διαδίκτυο, προκαλώντας τον θαυμασμό χιλιάδων χρηστών για την εντυπωσιακή εικόνα και τον ασυνήθιστο χρωματισμό της τίγρης. Ήταν και κάποιοι ωστόσο που έδειξαν αρκετά ανήσυχοι.

Γενικά «ορθογραφικά λάθη»

Οι χρυσές τίγρεις, γνωστές και ως «strawberry tigers» (λόγω του ξανθού/λευκού τριχώματoς), δεν είναι υποείδος, αλλά αποτέλεσμα μίας γενετικής μετάλλαξης που αλλάζει το χρώμα της γούνας τους.

Οι χρυσές τίγρεις, όπως οι λευκές και οι χιονόλευκες, έχουν διαφορετικό χρώμα εξαιτίας ενός υπολειπόμενου χαρακτηριστικού που εμφανίζεται ως μετάλλαξη στα γονίδια για το χρώμα, λέει η Uma Ramakrishnan, καθηγήτρια οικολογίας στο Εθνικό Κέντρο Βιολογικών Επιστημών της Ινδίας.

Στη φύση, λιγότερες από μία στις 10.000 τίγρεις γεννιούνται με το χαρακτηριστικό λευκό τρίχωμα, ενώ το χρυσό είναι ακόμα πιο σπάνιο. Η εμφάνιση τέτοιων τίγρεων θα μπορούσε να είναι το αποτέλεσμα ομομιξίας σε απομονωμένους πληθυσμούς και αυτό ακριβώς είναι που προκαλεί μεγάλη ανησυχία στους περιβαλλοντολόγους.

Ο διαφορετικός χρωματισμός της γούνας δεν είναι γνωστό ότι έχει δυσμενείς επιπτώσεις στην υγεία της τίγρης. Ωστόσο, η ομομιξία μπορεί να προκαλέσει δυσμορφίες, όπως επίπεδο πρόσωπο ή αλήθωρα μάτια, καθώς και άλλες γενετικές μεταλλάξεις που θα μπορούσαν να αποδυναμώσουν την άμυνα της τίγρης απέναντι σε ασθένεις, λέει ο Ramakrishnan.

Δεδομένης της εξαιρετικής σπανιότητας της χρυσής τίγρης «ο μόνος τρόπος για να εμφανιστεί» λέει ο Ramakrishnan, είναι μέσω ομομιξίας ή γενετικής παρέκκλισης, όπου σπάνια γονίδια γίνονται πιο κοινά από τύχη.

Για τον φωτογράφο Ramnarayanan, η χρυσή τίγρη της Kaziranga ήταν η πρώτη τίγρη με σπάνιο χρώμα που είδε ποτέ. Όσο εντυπωσιακή κι αν ήταν, έχει συνείδηση της σπανιότητάς της και ελπίζει ότι μπορεί να αναζωπυρώσει τις συζητήσεις σχετικά με την καλύτερη προστασία της άγριας ζωής. «Ως φωτογράφος, μπορώ να μεταφέρω μηνύματα στο κοινό» προσθέτει.

Με πληροφορίες από CNN